C-Site
06.11.2019

Ondernemers omarmen doctorandi

'From PhD to SME'

C-SITE was één van de vier KMO's die deelnam aan het project, in samenwerking met UGent en Voka Oost-Vlaanderen.

Na de succesvolle eerste editie van vorig jaar organiseren UGent en Voka Oost-Vlaanderen opnieuw het eenjarige traject 'From PhD to SME'.

Het doel: doctoraatsstudenten en postdoctorale onderzoekers kennis laten maken met de wereld van kmo's. Vier deelnemers van vorig jaar vertellen enthousiast over hun ervaringen.

"Ik trek graag de parallel met het concept van duaal leren waarvan iedereen overtuigd is dat het de opleidingsvorm van de toekomst is. Dankzij duaal leren verwerven jongeren vaardigheden op school én op de werkplek waardoor ze optimaal voorbereid zijn voor de arbeidsmarkt. Dit project huldigt dezelfde filosofie." - Luc Feyaerts, CEO en medeaandeelhouder van C-SITE

Tweede editie 'From PhD to SME' gaat dit najaar van start

Het voorbije jaar gingen zestien doctoraatsstudenten en postdoctorale onderzoekers van de UGent aan de slag bij vier Oost-Vlaamse kmo's. Deze – vaak eerste - kennismaking met het bedrijfsleven is niet onbelangrijk voor deze jonge mensen, want de kans dat ze later aan de slag kunnen als prof aan een Vlaamse universiteit is niet zo groot, met name 1 op 13. Vroeg of laat komt het gros van deze groep dus in de bedrijfswereld terecht. Voor de kmo's is dit een buitenkans om samen te werken met wetenschappers die niet alleen een pak knowhow, maar ook een verfrissende kijk hebben.

Zelfde filosofie als duaal leren

Eén van de vier kmo's die mee stapte in het project is C-SITE. Het Gentse bedrijf ontwikkelde een platform dat toelaat om overal en altijd foto's, livestream en timelapses te bekijken wat voor bouw-, infrastructuur- en engineeringprojecten zeer interessant is voor projectopvolging, creatieve communicatie (website, social media, ...), risico-, stakeholder- en veiligheidsmanagement. “In de academische wereld zijn er absolute toppers in hun vakgebied die nog nooit een bedrijf van binnen hebben gezien en dat is jammer”, verduidelijkt Luc Feyaerts, CEO en medeaandeelhouder van C-SITE, de beweegreden om mee te doen. “Ik trek graag de parallel met het concept van duaal leren waarvan iedereen overtuigd is dat het de opleidingsvorm van de toekomst is. Dankzij duaal leren verwerven jongeren vaardigheden op school én op de werkplek waardoor ze optimaal voorbereid zijn voor de arbeidsmarkt. Dit project huldigt dezelfde filosofie.”

Ook CTO en medeoprichter Tim Schokkaert stelt vast dat er nog altijd een grote kloof gaapt tussen de kmo's en de academische wereld. “Vlaanderen telt heel wat goede onderzoeksinstellingen. Toch hebben we in het verleden al enkele keren bewust niet meegedaan aan sommige veelbelovende projecten omdat de pragmatische reflex soms ontbreekt bij de onderzoekers. Als ondernemer moet je altijd de businesscase zien en daar houden ze niet altijd voldoende rekening mee. Twee vragen zijn cruciaal: 'Is de markt op zoek naar dit product?' en vooral 'Hoeveel wil de markt hiervoor betalen?'. Met andere woorden, kan je de investering in de productontwikkeling op termijn terugverdienen.”

Nu het traject is afgerond, blikt Tim Schokkaert heel tevreden terug. “Het was een heel interessante ervaring voor ons omdat onze vier doctorandi totaal verschillende achtergronden hadden. Ze kwamen uit de chemie, psychologie, architectuur/engineering en marketing (audiovisuele communicatie). Elk op hun manier keken ze naar bepaalde situaties. Die verfrissende kijk op ondernemen was waardevol voor ons.”

CEO Luc Feyaerts bevestigt dat deelname aan het project een impact heeft gehad op de bedrijfsvoering. “Als scale-up ben je dag in dag uit met het operationele bezig waardoor je soms het gevoel hebt dat je achter de feiten blijft aanhollen. Dankzij onze doctorandi zijn we nu veel proactiever geworden. Zo hebben we nu veel meer aandacht voor hr en proberen we meer gestructureerd te werk te gaan. We hebben wat tijd en energie in dit project geïnvesteerd, maar het was het zeker waard.”

Openheid is cruciaal

De interesse voor de eerste editie van 'From PhD to SME' was bij de studenten heel groot. Maar liefst 76 doctoraatsstudenten en postdoctorale onderzoekers stelden zich kandidaat. Uit die groep selecteerde Voka Oost-Vlaanderen 16 profielen. Onder hen Jasper Dezwaef, Jono Van Belle, Kim De Nolf en de Portugees José Pedro Pereira.

Aan de andere kant stonden er vier bedrijven klaar om de doctorandi met open armen te ontvangen. Naast C-SITE waren dat nog Pilz Belgium (automatiseringssystemen uit Sint-Denijs-Westrem), Metanous (softwareontwikkelaar uit Gavere) en Meyland (transportsystemen voor stuk- en bulkgoederen uit Adegem).

Het traject begon met een kennismakingsronde waarin de vier deelnemende bedrijven zich voorstelden aan het jonge publiek. Op basis hiervan mochten de doctorandi hun voorkeur laten blijken. “C-SITE trok mijn aandacht omdat het een innovatief concept brengt in de soms nog heel traditionele bouwsector”, vertelt Jono Van Belle. “Maar ik was toch vooral gecharmeerd door de ambitie die Luc en Tim uitstraalden. Die ingesteldheid bleek achteraf ook typisch te zijn voor het hele bedrijf, want de bedrijfscultuur hangt heel nauw samen met de persoonlijkheid en de levenswaarden van beide leidersfiguren.”

Tijdens het traject volgden de doctorandi ook enkele theoretische lessen over thema's als strategie, leiderschap, structuren enzovoort. Met die kennis op zak koppelden ze terug naar hun mentoren. “Van in het begin kregen we het gevoel dat Luc en Tim ons au sérieux namen. Ze luisterden echt naar ons en hielden ook rekening met onze opmerkingen”, vertelt Jasper Dezwaef. “Luc en Tim waren ook heel open naar ons toe en dat is volgens mij de cruciale succesfactor”, vult Kim De Nolf aan.

“We waren soms verrast over de vragen die we kregen”, reageert Luc Feyaerts. “Die waren altijd heel erg to the point. We maakten er wel altijd werk van om een degelijk antwoord te formuleren.”

Doctorandus wordt ondernemer

De vier doctorandi kijken met plezier terug op het voorbije jaar. “Het was een leerrijke periode. Zo is er toch een groot cultuurverschil tussen de academische en de bedrijfswereld”, stelt Jasper Dezwaef. “Als onderzoeker werk je onder de hoede van een professor, maar voor de rest ben je op een eilandje bezig. In de bedrijfswereld zijn communicatie en teamwork zoveel belangrijker.”

Ook José Pedro Pereira klinkt tevreden. “De technische kennis had ik al, maar ik was vooral benieuwd om het ondernemersleven te leren kennen en dat is goed gelukt. Ik was wel een beetje verrast over de arbeidsethiek in Vlaanderen. Hier zag ik regelmatig mensen die om klokslag 17 uur hun laptop dichtklapten en vertrokken. Bij ons in Portugal kloppen de mensen meer uren.”

Voor Kim De Nolf was dit traject een belangrijke ervaring die ze meteen in de praktijk wil brengen. Ze is namelijk volop bezig met de opstart van haar eigen onderneming. QustomDot is een spin-off van UGent die onderzoek doet naar de verbetering van ledschermen en -verlichting door de ontwikkeling van cadmiumvrije quantum dots.

Tekst Dirk Van Thuyne – Foto Johan Martens

Gezocht : vier gastvrije kmo's om onderzoekers gedurende één jaar te begeleiden. Interesse? Neem contact op.

Bron : Voka nieuws